23 OKT

2018

Asset Class , Green Metals , SRI

Kobalt, de nieuwe “bloeddiamant”

Electrisch vervoer behulp van koolstofarme energie is een duurzamere vorm van transport. Van de belangrijkste componenten van een “groene” wagen is de accu een essentieel onderdeel. Lithium accu’s worden vandaag het meest gebruikt. Deze bevatten diverse metalen, waaronder kobalt, dat het hart van dit type accu vormt vanwege het stabiliserende effect. Maar afgezien van zijn gunstige eigenschappen is kobalt niet het meest “schone” metaal. 

Kobalt wordt vandaag voor 30% gebruikt in lithium accu’s. De resterende 70% gaat naar de productie van bepaalde katalysatoren en staallegeringen.

Dankzij zijn stabiliserend vermogen en het vermogen om het risico van explosie van lithium accu’s te voorkomen, is kobalt een zeer belangrijk onderdeel voor het optimalseren van de prestaties van een accu. Het belangrijkste nadeel van kobalt is echter de hoge prijs en de volatile markt, die beide direct verband houden met de moeilijke toegang tot deze hulpbron en het politiek risico in de landen waar kobalt wordt ontgonnen. Meer dan de helft van de productie van kobalt concentreert zich namelijk in de Democratische Republiek Congo (DRC), een land dat recent op de vingers werd getikt wegens het vermoeden van schending van de mensenrechten, in verband met  de productieketens voor kobalt. Volgens de beschuldigingen van meerdere ngo’s, waaronder Amnesty International, is het merendeel van het kobalt dat wordt gewonnen binnen de DRC afkomstig van mijnbouwbedrijven waar kinderen worden tewerkgesteld (sommigen jonger dan drie jaar) in gevaarlijke werkomstandigheden. Nadat het kobalt is aangekocht van de mijnbouwbedrijven , laten de betrokken bedrijven het mineraal via diverse bedrijven doorvoeren via Zuid-Afrika en Tanzania om het “wit te wassen”. 

Vanwege de prijsschommelingen is  het recyclen van cobalt een van de oplossingen die overwogen moeten worden. Dit kan de  prijsdruk  verlichten en het risico vermijden van betrokkenheid aan schending van de mensenrechten in de DRC. Sommige bedrijven bestuderen oplossingen om kobalt te winnen door accu’s te recyclen. Dit proces zou tot 10% van de vraag naar dit metaal binnen de automobielsector kunnen dekken. De recyclingindustrie is volop in ontwikkeling en zal zeker een belangrijke oplossing vormen wanneer de elektrische voertuigen die vandaag op de markt worden gebracht aan het einde van hun gebruiksduur zijn. 

Umicore is een uiterst belangrijke speler in deze sector. Als marktleider in de productie van katalysatoren en de recyclage van platinoïden positioneert het bedrijf zich halverwege tussen de technologieën die gebruikt worden voor interne verbrandingsmotoren (platinoïden voor katalysatoren) en de technologieën van de toekomst (kathoden voor lithium NMC accu’s). De langetermijnvisie en het vermogen om zich aan te passen aan de vereisten van de sector maken van Umicore een onontbeerlijk bedrijf op het vlak van SRI. Het beleid van het bedrijf ten aanzien van het beheer van het risico gekoppeld aan de mensenrechten bij de bevoorrading met kobalt in de DRC is een essentieel element dat voor ons de betrouwbaarheid van het businessmodel bevestigt.